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Omar, Ramon and Nicolai Gonzalez imprisoned in Guantanamo Bay in 1994. Photo courtesy of Tatiana Diaz.

Balseros, those daring Cubans who risk it all on a 90-mile journey from Cuba to Key West on a raft in the hope of answering Lady Liberty’s request: “Give me your tired, your poor, your huddled masses yearning to breathe free.”

In 1994 three balseros risked their lives in search of that American dream. Their raft, made out of used car tires from their humble  tire shop in their front yard, almost made it to freedom.

They left the island knowing they would never be allowed to return. They left knowing they would miss birthdays, celebrations, holidays, births and even deaths. They left knowing, and accepting, the possibility they might not make it to dry land alive. Yet they took the risk because they believed that even if their fate was death it would be better than living a life under a communist regime that denied its citizens the most basic necessities – like running water.

These bold balseros are my uncles.

Fast-forward 24 years and America is still just as enticing as it was in 1994 for balseros, mojados, indigenos and every other immigrant looking to call the U. S. home. Only, today immigrants no longer have the same opportunities as they did 20 years ago.

No longer can balseros, like my uncles, travel to the land of the free without being denied entry. Long gone are the days when people from nations like Iran, Iraq, or Libya are able to even visit the U.S.

It’s clear that our current immigration policy is in trouble.

President Donald Trump promised that tackling immigration would be on his priorities list, and he kept true to that promise with his third executive order, Enhancing Public Safety in the Interior of the United States, just five days after taking office. The order essentially called for the hiring of more U.S. Immigration and Customs Enforcement (ICE) officers and the removal of all individuals living illegally in the U.S.

Since this executive order took effect, there have been more than 226,000 deportations in the U.S., according to ICE reports. Though the executive order has been effective in removing individuals who are a threat to national security and those with extensive criminal records, there have also been deportations of law-abiding citizens.

These changes in immigration policy have affected our own community in West Michigan, but hope is not lost for those in need of services. There are a number of agencies helping immigrants in Grand Rapids. One such agency is Immigrant Connection by City Life Church.

Founded by Katie White in 2015, Immigrant Connection is helping the immigrant community of West Michigan by providing low-cost immigration services.

“We opened… as a response to the immense demand for affordable legal representation in immigration matters in West Michigan,” White said. “There were already a few fantastic existing non-profit organizations in Grand Rapids, but we found that they were extremely overburdened and were booking appointments four to six months in advance leaving long wait times.”

Since Immigration Connection opened there has been an influx of people looking to them for help with their immigration troubles. White notes the bigger changes affecting those in our community.

“The big ones are the rescission of DACA (Deferred Action for Childhood Arrivals), the increased immigration enforcement, the detaining (of) undocumented immigrants and legal permanent residents with no criminal history and the misleading and damaging rhetoric surrounding the family preference system,” White said.

The increased immigration enforcement comes directly from President Trump’s executive order on immigration – a major issue affecting those in our own community.

“In previous years individuals with serious criminal histories were prioritized for detainment and being placed (on) removal proceedings, this has no longer been the case,” White said. “We have seen a shift in the nature of immigration enforcement which has spread fear throughout the community for many families.”

These deportations have hit closer to home this year with Michigan resident, Jorge Garcia, who was deported to his home country of Mexico in January because he was unable to find a legal way to remain in the U.S. since he arrived nearly 30 years ago at the age of 10. More recently, in March ICE agents arrested 16 people, 15 from Mexico and one from Congo, in Berrien, Kalamazoo, St. Joseph and Van Buren counties who all had criminal records like driving under the influence, illegal entry, carrying a concealed weapon and more. ICE agents determined that these individuals were “a threat to national security, public safety and border security,” according to a report by local news station WOOD TV8.

Life for these 16 individuals has surely changed since their arrests. Some will be deported, others jailed, while their families are left reeling and trying to figure out how to cope. The reality for many of those being deported is that they will be going to a country they no longer know. There must be another way to solve our immigration issues without separating families, incarcerating otherwise law-abiding citizens or tearing people’s lives apart by deporting them to a country they no longer call home.  

The DACA program has also affected many in our community, particularly our peers at GRCC.

“The rescission of DACA has put the lives of countless of our community members in limbo,” White said. “Although we are currently able to submit renewal applications, thanks to an injunction, this gives no certainty for the future and no pathway for those who only recently discovered their eligibility for the program.”

At Grand Rapids Community College faculty and staff stand by students and their safety as the DACA ordeal continues. GRCC President Bill Pink spoke out in support of GRCC students protected under DACA in a statement following President Trump’s decision to rescind the program.  

“GRCC is committed to being ‘an open access college that prepares individuals to attain their goals and contribute to the community.’ Our mission confirms our support for all students who come through our doors, and we remain steadfast in our support of our DACA students and their GRCC experience,” President Pink said in a letter to students.

The saga continues regarding DACA with President Trump tweeting on April 1, “NO MORE DACA DEAL!” indicating his intent to discontinue DACA altogether. The tweet read:

“Border Patrol Agents are not allowed to properly do their job at the Border because of ridiculous liberal (Democrat) laws like Catch & Release. Getting more dangerous. “Caravans” coming. Republicans must go to Nuclear Option to pass tough laws NOW. NO MORE DACA DEAL!”

For now, it seems the best way to describe our immigration policy is “uncertain.” We’re neither here nor there, and people’s lives are being affected by it every day there isn’t a clear policy in place for the 12.5 million people living without a legal status in the U.S.

It’s clear that deportation should not be the immediate solution for those living in the U.S. who are undocumented. What our country needs is a clear policy that ties up all of the loose ends of the DACA program, come up with a clear path to legal permanent residency and establish a policy on how our country will tackle immigrants in the future. Until then, we’ll remain in limbo separating families and destroying lives.

Thankfully, my uncles were able to eventually make it to dry land where they have become contributing members of the community. They’ve married, had children and created a life in the U.S. A life that communism denied them. Had they waited  longer to leave the island, their story would’ve been immensely different.

Traducción en español:

Balseros, esos Cubanos atrevidos que lo arriesgan todo en la travesía de 90 millas desde Cuba a Cayo Hueso en una balsa con la esperanza de responder la petición de la Señora Libertad: ¨Dame a tus cansados, a tus pobres, a tus masas acurrucadas que anhelan respirar libremente.¨

En 1994 tres balseros arriesgaron sus vidas en búsqueda de ese sueño Americano. En su balsa, hecha de gomas viejas de autos que sacaron de su humilde ponchera en su casa, casi llegaron a la libertad.

Ellos se fueron de la isla sabiendo que nunca podrían regresar. Se fueron sabiendo que se perderían cumpleaños, celebraciones, días festivos, nacimientos y muertes. Se fueron sabiendo, y aceptando, la posibilidad que tal vez no llegarían vivos a tocar tierra firme. Aun se arriesgaron porque creían que aunque su destino podría ser la muerte sería mejor que vivir una vida bajo un régimen comunista que les negaba a sus ciudadanos las necesidades básicas de supervivencia – como el agua.

Estos intrépidos balseros son mis tios.

Ahora, 24 años después, América sigue siendo tan atractivo como en el 1994 para los balseros, los mojados, los indígenas y todos los otros inmigrantes buscando llamar a EE. UU. su hogar. Solo que hoy, los inmigrantes, ya no tienen las mismas oportunidades que teníamos hace 20 años.

Ya los balseros, como mis tíos, no pueden viajar a la tierra de la libertad sin ser negada su entrada. Ya se acabaron los días cuando las personas de países como Irán, Irak o Libia  pueden visitar EE. UU.

Es claro que nuestra política migratoria está en problemas.

El presidente de los EE. UU., Donald Trump, prometió que la política migratoria de los EE. UU. estaría en sus listas de prioridades, y se mantuvo fiel a esa promesa con su tercer orden ejecutivo, Mejorando la Seguridad Pública en el Interior de los Estados Unidos, sólo cinco días después de tomar la oficina. La orden esencialmente hizo un pedido para contratar más oficiales de inmigración y control de aduanas (ICE) y la urgencia de remover aquellos que viven ilegalmente en los EE. UU.

Desde que se hizo efecto la orden ejecutiva, han habido más de 226,000 deportaciones en los EE. UU., según un reporte de ICE. Aunque la orden ha sido efectivo removiendo individuos quienes amenazan a la seguridad nacional y aquellos con récords criminales extensivos, pero también han habido deportaciones de ciudadanos que cumplen con la ley.

Estos cambios en la política migratoria han afectado nuestra propia comunidad en el oeste de Michigan, pero no se ha perdido toda la esperanza para aquellos necesitados de servicios de inmigración. Hay unas cuantas agencias que están ayudando a aquellos que lo necesitan en Grand Rapids. Una de estas agencias es Immigrant Connection by City Life Church (Conección Inmigrante por la Iglesia City Life).  

Fundado por Katie White en el año 2015, Immigrant Connection está ayudando a los inmigrantes de nuestra comunidad del oeste de Michigan proporcionando servicios migratorios.

¨Abrimos… como una respuesta a la inmensa demanda para representación legal asequible en asuntos de inmigración en el oeste de Michigan,¨ dijo White. ¨Ya habían unas cuantas organizaciones sin ánimo de lucro existentes en Grand Rapids, pero encontramos que ellos estaban extremadamente sobrecargados y estaban reservando citas de cuatro a seis meses adelantado dejando mucho tiempo de espera.¨

Desde que abrió Immigrant Connection han habido una gran cantidad de personas buscando su ayuda con sus problemas migratorios. White notó los cambios más grandes que están afectando aquellos en nuestra comunidad.

¨Los mayores son la rescisión de DACA (Deferred Action for Childhood Arrivals o Acción Diferida para los Llegados en la Infancia), el aumento en aplicación de la ley migratoria,  el encarcelamiento de inmigrantes indocumentados y residentes permanentes legales sin historial criminal y la retórica engañosa y dañina que rodea el sistema de preferencia familiar,¨ dijo White.

El aumento en refuerzo de inmigración viene directamente del orden ejecutivo del presidente Donald Trump – que es uno de los mayores problemas afectando nuestra comunidad.

¨En los años anteriores las personas con un historial serio de crimen fueron priorizados para encarcelación y puestos en los procedimientos de deportación, ya esto no es el caso,¨ dijo White. ¨Hemos visto un cambio en la naturaleza del refuerzo de inmigración que ha esparcido miedo por la comunidad para muchas familias.¨

Esas deportaciones se han acercado cada vez más a nuestra comunidad cuando en enero  Jorge García, un residente de Michigan, fue deportado a su país natal de México porque no pudo encontrar una manera legal de quedarse en los EE. UU. desde que llegó hace 30 años a la edad de 10 años. Más reciente, en marzo los agentes de ICE arrestaron a 16 personas, 15 de México y uno del Congo, en los condados de Berrien, Kalamazoo, St. Joseph y Van Buren, quienes tenían records criminales como manejando bajo influencia, entrando ilegalmente al país, llevando una arma oculta y más. Los agentes de ICE determinaron que estos individuos presentaban ¨una amenaza a la seguridad nacional, la seguridad pública y la seguridad de la frontera,¨ según un reporte del noticiero local WOOD TV8.

Las vidas de estos 16 individuos han cambiado drásticamente desde sus arrestos. Algunos serán deportados, otros encarcelados, mientras sus familias se quedaron adoloridos y tratando de ver cómo lidiar con la situación. La realidad para muchos de los que están en el proceso de deportación es que regresarán a un país que ya no conocen. Debe haber otra manera de resolver nuestros problemas de inmigración sin separar familias, sin encarcelar ciudadanos que cumplen con la ley y sin destruir sus vidas deportándolos a un país que ya no es suyo.  

El programa de DACA también ha afectado a muchos en nuestra comunidad, particularmente a nuestros compañeros en Grand Rapids Community College.

¨La rescisión de DACA ha puesto las vidas de una cantidad innumerable de miembros de nuestra comunidad en el limbo,¨ dijo White. ¨Aunque actualmente podemos mandar solicitudes de renovación, gracias a un mandato, esto no nos da seguridad para el futuro y tampoco nos da un camino para aquellos quienes recientemente han descubierto su elegibilidad para el programa.”

En GRCC los profesores y el personal apoyan a sus estudiantes y su seguridad mientras siga el problema de DACA. El presidente de GRCC, Bill Pink habló de su apoyo a los estudiantes protegidos por DACA en una declaración después de la decisión del presidente Trump de suspender el programa.

¨GRCC está comprometido a ser ‘un colegio de acceso abierto que prepara a los individuos a cumplir sus metas y contribuir a la comunidad.’ Nuestra misión confirma nuestro apoyo para todos los estudiantes que entran por nuestras puertas, y nos mantenemos firmes en nuestro apoyo a los estudiantes de DACA y su experiencia en GRCC,” dijo el presidente Pink en una carta a los estudiantes.

La saga continúa aún sobre DACA cuando el presidente Trump escribió, ¨NO MAS ACUERDO DE DACA!¨ el 1 de abril indicando su intención de descontinuar DACA por completo. El escrito en Twitter dijo lo siguiente: ¨Los agentes fronterizos no pueden hacer su trabajo apropiadamente en la frontera debido a leyes ridiculas liberales (Demócratas) como Atrapar y Liberar. Se está haciendo más peligroso. Vienen los ¨caravanes.¨ Los Republicanos tienen que ir con la opción nuclear para pasar leyes duras AHORA. ¡NO MAS ACUERDO DE DACA!¨

Por ahora, parece que la mejor manera de describir nuestra política migratoria es ¨incierto.¨ No estamos ni aquí ni allá, y hay vidas afectadas todos los días que no hay una póliza clara en su lugar para las 12.5 millones de personas que viven en los EE. UU. sin un estatus migratorio legal.

Es claro que la deportación no debe ser la solución inmediata para aquellos que viven en los EE. UU. indocumentados. Lo que necesita nuestro país es una póliza clara que quita toda la incertidumbre del programa de DACA, establecer un camino hacia la residencia permanente y establecer una póliza de cómo nuestro país enfrentará a los inmigrantes en el futuro. Hasta entonces, nos mantendremos en el limbo separando a las familias y destruyendo vidas.

Por suerte, mis tíos eventualmente pudieron llegar a tierra seca donde se hicieron miembros contribuyentes de la comunidad. Se casaron, tuvieron hijos y crearon sus vidas en los EE. UU. Una vida que el comunismo les negó. Si ellos hubieran esperado más tiempo en salir de la isla, su historia fuera inmensamente diferente.

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